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Après un concert en 1975 au Carnegie Hall, Rick Wakeman (le clavieriste de Yes) rencontre David Biro, un américain du Connecticut. Biro lui présente son invention, un instrument capable de lire des sons enregistrés sans les défauts du Mellotron (son limité à 8 secondes, impossibilité de jouer rapidement... ). C'est un clavier relié à 20 lecteurs de cartouches 8 pistes ("8-Track", utilisées dans les années 70, surtout aux USA, dans les autoradios). Ces cartouches ont des bandes bouclées et n'ont pas besoin d'être rembobinées.

Séduit par ce prototype, Rick Wakeman crée Birotronics, avec Peter Robinson, une entreprise située en Angleterre, pour la fabrication du Birotron. Plus de 1000 commandes sont enregistrées, pour un prix de vente de £1000.

Mais le Birotron arrive trop tard. A la fin des années 70, les premiers synthés polyphoniques (Polymoog, Prophet V... ) et les premiers samplers (Fairlight... ) apparaissent sur le marché et rendent immédiatement obsolète le Birotron. Après une production de 13 machines, Birotronics fait faillite en 1979. Il doit rester aujourd'hui 5 ou 6 Birotrons.

Un seul modèle a été fabriqué entre 1975 et 1978 : le Birotron B90.

Il dispose d'un clavier de 37 notes.

19 lecteurs de cartouches 8 pistes (un lecteur pour 2 touches du clavier) sont contrôlés chacun par une carte d'asservissement. Chaque carte possède 2 préamplis, 2 générateurs d'enveloppe et 2 VCA.

Chaque cartouche étant utilisée pour 2 touches du clavier (4 pistes pour une touche), il y a donc 4 sons au total sur un Birotron. Les sons commercialisés étaient les suivants : violons, ensemble de cordes, violoncelle, orgue, choeur d'hommes, cuivres, ensemble à vents, flûte traversière, flûte à bec.

Rick Wakeman en possédait 4 exemplaires. 2 ont disparus et les 2 autres ont été endommagés pendant les tournées. Le Birotron est présent sur les deux albums de Yes, Tormato et Yesshows ainsi que sur l'album solo de Wakeman, Criminal Record.

Tangerine Dream et Earthstar sont les seuls autres groupes connus à avoir utilisé un Birotron.

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. photos : Ryo Sekine

Yes

Tormato (1978)

 On The Silent Wings Of Freedom       You Can Be Saved (bonus track)